Rechtstreeks van digitaal model naar product kan voor 3D printen een belangrijk omslagpunt zijn

3D-printen, of 'additive manufacturing', wordt gebruikt in alle belangrijke industriële sectoren: de elektronische industrie, de medische sector, de transportmiddelenindustrie, de vliegtuigbouw en de ruimtevaart, zo blijkt uit een rapport van Wohlers.

3D-printen wordt al veel gebruikt voor het snel maken van prototypes en heeft zo al een grote impact op het bredere proces, door het verkorten van ontwikkeling- en productiecycli. Uiteindelijk moet 3D-printen er voor gaan zorgen dat de fases van het bouwen van prototypes, het fabriceren van losse onderdelen, de assemblage, de distributie en de opslag volledig overgeslagen kunnen worden, door meteen van het digitale model naar het gefabriceerde product te stappen.

Deze mogelijkheden worden al uitvoerig verkend door de B2C markt. Bijvoorbeeld met op maat gemaakte, on-demand smartphone cases, die worden aangeboden door bedrijven als het Franse Sculpteo, of met diensten als de online 3D printer van Shapeways (een startup die mogelijk werd gemaakt door het Philips Incubator project), die designers en geïnspireerde klanten helpt bij het uitvoeren van hun eigen creaties.

3d-printingDus? Is 3D-printen de 3e industriële revolutie?

Nou, niet helemaal. In iedere geval nu nog niet, volgens de experts.

3D-printen is een CAD-tool (Computer Aided Design) en in die hoedanigheid zal het slechts een radertje in de machine van de toekomstige digitale revolutie zijn.

Hoewel er nu al ontelbaar veel high-tech toepassingen van additive manufacturing zijn, zoals het printen van vliegtuigonderdelen, of de 3D geprinte raketmotor injector, zijn er op dit moment nog bepaalde obstakels die de toepassing van de technologie in andere gebieden tegenhouden.Ten eerste beperkt het design van de 3D printers eenbeperking voor de grootte van de objecten die geprint kunnen worden (minder dan 1 meter). Daarnaast kan er nog niet met complexe materialen gewerkt worden, zoals materialen gemaakt van gesmolten metalen.

En ook de productiesnelheid ligt nog relatief laag. Tot slot is de prijs op dit moment nog een serieuze factor: een 3D-printer is een behoorlijke investering, van 10.000 euro voor een basismodel, tot meer dan een miljoen voor de top-of-the-range printers.